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Las plantas poseen un poder antioxidante impresionante, pues absorben la radiación solar y generan grandes cantidades de oxígeno como «subproducto» del proceso de la fotosíntesis.

En el transcurso del proceso fotosintético, se generan gran cantidad de radicales libres y de especies reactivas de oxígeno, por lo que las plantas deben sintetizar centenares de compuestos distintos destinados a protegerlas de los efectos nocivos de los radicales libres y especies reactivas de oxígeno.

Todas estas sustancias poseen estructuras moleculares básicas muy similares pero, a la vez, muestran una gran variedad y diversidad química debido a la necesidad de adaptación a distintos ambientes y circunstancias y a la de proteger a las plantas de los efectos de especies de radicales muy diferentes.

Compuestos con mayor poder antioxidante.

Entre las clases más importantes de antioxidantes, localizados en distintos organismos de tipo vegetal, podemos citar:

  • Los flavonoides.
  • Los galatos o ésteres del ácido gálico (entre los que se incluye un gran número de taninos hidrolizables).
  • Los lignanos.
  • Las cumarinas.
  • Los estilbenos.
  • Las flavonas.

Todos estos compuestos conforman, en conjunto, un amplio espectro de poder antioxidante que confiere a las plantas una defensa frente a los ataques de los radicales libres.

Diversos estudios de tipo clínico y epidemiológico han señalado que los compuestos antioxidantes presentes en los cereales, las frutas y las hortalizas, son los factores que pueden explicar la menor incidencia de enfermedades crónicas y degenerativas en grupos de población cuya dieta es rica en este tipo de compuestos.

Si hacemos una mirada retrospectiva, no debe sorprender que la humanidad a lo largo de su desarrollo evolutivo haya recurrido de manera empírica a las plantas para complementar, con el poder antioxidante que presentan, la actividad de sus sistemas naturales de defensa.

Antioxidantes alimentosNo obstante, datos obtenidos en varios países indican que el poder antioxidante de procedencia vegetal en la dieta dista de ser satisfactoria.

Una encuesta resalta que un 41% de los hombres y un 31% de las mujeres consumen cantidades muy pequeñas o nulas de este tipo de productos, y que alrededor del 66% de la población debe incrementar la ingesta de frutas y verduras.

En consecuencia, se están desarrollando campañas educativas, de tipo nutricional, con objeto de conseguir que la población aumente la ingesta de cereales, frutas y verduras, y contribuir así a reducir la incidencia de enfermedad isquémica del miocardio y de las distintas enfermedades de tipo neoplásico.

Algunos de los compuestos más conocidos, y que han sido utilizados más ampliamente en nutrición y en medicina, son el α-tocoferol o vitamina E y el ácido ascórbico o vitamina C.

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