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El consumo de aceite de palma está aumentando. Sin embargo, es un alimento muy controvertido.

Por un lado, se afirma que puede proporcionar varios beneficios para la salud. Por otro, que puede representar un riesgo para la salud del corazón. También existen preocupaciones ambientales relacionadas con el aumento constante de su producción.

En este artículo vamos a echar un vistazo detallado al aceite de palma y sus efectos sobre la salud, el medio ambiente y la sostenibilidad.

¿Qué es el aceite de palma?

La principal fuente de aceite de palma es el árbol Elaeis guineensis, nativo del oeste y suroeste de África. Su uso en esta región data de hace más de 5.000 años.

Aceite de palmaTambién se extrae aceite de palma de Elais oleifera, situada en América del Sur, pero rara vez se cultiva comercialmente. Sin embargo, un híbrido de estas dos plantas se suele utilizar en la producción de aceite de palma.

Al igual que el aceite de coco, el aceite de palma es semisólido a temperatura ambiente. Sin embargo, su punto de fusión es 35°C, considerablemente más alto que los 24°C del aceite de coco. Esto es debido a las diferentes composiciones de ácidos grasos de los dos aceites.

El aceite de palma es uno de los aceites más baratos y populares del mundo, representando un tercio de la producción mundial de aceite vegetal (1).

Es importante tener en cuenta que el aceite de palma no debe confundirse con el aceite de palmiste.

¿Cómo se usa el aceite de palma?

El aceite de palma se utiliza para cocinar y también se añade a muchos alimentos listos para consumir del supermercado.

Su sabor es considerado salado y terroso aunque algunas personas describen su sabor como algo similar a la zanahoria o calabaza.

El aceite de palma a veces se añade a la crema de cacahuete y otras cremas de frutos secos como un estabilizador para evitar que el aceite se separe y quede en la parte superior del tarro.

Además de en las cremas de frutos secos, el aceite de palma se puede encontrar en otros alimentos, incluyendo:

  • Cereales.
  • Productos horneados como pan, galletas y magdalenas.
  • Barras de proteínas y dietéticas.
  • Chocolate.
  • Cremas para café.
  • Margarina.

En la década de 1980, el aceite de palma fue reemplazado por grasas trans en muchos productos debido a las preocupaciones de que el consumo de aceites tropicales podría poner en peligro la salud del corazón. Sin embargo, después de comprobarse los riesgos para la salud de las grasas trans, los fabricantes de alimentos volvieron a usar el aceite de palma.

Este aceite también se encuentra en muchos productos no alimentarios, como pasta de dientes, jabón y cosméticos.

Además, se puede utilizar para producir combustible biodiesel, que sirve como fuente de energía alternativa (3).

Información nutricional del aceite de palma.

En 14 gramos de aceite de palma podemos encontrar (4):

  • Calorías: 114
  • Grasa: 14 gramos.
  • Grasas saturadas: 7 gramos.
  • Grasas monoinsaturadas: 5 gramos.
  • Grasa poliinsaturadas: 1,5 gramos.
  • Vitamina E: 11% de la IDR.

Todas las calorías del aceite de palma provienen de la grasa. Su composición de ácidos grasos consiste en un 50% de ácidos grasos saturados, un 40% de ácidos grasos monoinsaturados y un 10% de ácidos grasos poliinsaturados.

El principal tipo de grasa saturada que se encuentra en el aceite de palma es el ácido palmítico, representando el 44% de las calorías. También contiene altas cantidades de ácido oleico y cantidades más pequeñas de ácido linoleico y ácido esteárico.

Riesgos para la salud del aceite de palma.

Existen varios estudios que demuestran resultados perjudiciales por tomar aceite de palma.

Un estudio con mujeres con colesterol alto demostró que los niveles de partículas pequeñas y densas de LDL – el tipo de colesterol ligado a la enfermedad cardíaca – aumentaron con el aceite de palmapero disminuyeron con otros aceites. Sin embargo, una combinación de aceite de palma y aceite de salvado de arroz disminuyó los niveles de partículas pequeñas y densas de LDL (25).

Otro estudio encontró que las partículas pequeñas y densas de LDL no cambiaron en el grupo que consumió aceite de palma, mientras que las partículas LDL grandes aumentaron. Las partículas grandes de LDL se consideran menos propensas a causar ataques al corazón que las partículas pequeñas y densas de LDL (26).

Otros estudios han reportado elevaciones en los niveles de colesterol LDL en respuesta al consumo de aceite de palma. Sin embargo, en estos estudios, los tamaños de partículas LDL no fueron medidos (27, 28, 29).

Es importante tener en cuenta que estos son sólo los factores de riesgo potencial y no evidencia que el aceite de palma pueda causar enfermedades del corazón.

Sin embargo, un estudio en animales sugiere que el consumo de aceite de palma que ha sido recalentado en repetidas ocasiones puede provocar depósitos de placa en las arterias debido a una disminución de la actividad antioxidante del aceite.

Cuando las ratas comieron alimentos que contenían aceite de palma que había sido recalentado 10 veces, desarrollaron placas arteriales grandes y otros signos de enfermedad cardíaca en el transcurso de seis meses, mientras que las ratas alimentadas con aceite de palma fresco no lo sufrieron (30).

Controversias en cuanto al aceite de palma.

Existen varias cuestiones éticas relacionadas con los efectos de la producción de aceite de palma en el medio ambiente, la fauna y las comunidades.

En las últimas décadas, el aumento de la demanda ha llevado a una expansión sin precedentes de la producción de aceite de palma en Malasia, Indonesia y Tailandia.

Estos países tienen climas húmedos tropicales, que son ideales para el crecimiento de los árboles de palma.

Sin embargo, con el fin de dar cabida a más plantaciones de árboles de palma, muchos bosques tropicales están siendo destruidos.

La deforestación se prevé que tenga efectos devastadores sobre el calentamiento global, ya que los bosques desempeñan un papel crucial en la reducción de gases de efecto invernadero mediante la absorción de carbono de la atmósfera.

Además, la destrucción de los paisajes nativos provoca cambios en el ecosistema que amenazan la salud y la diversidad de la vida silvestre.

Especialmente preocupante es el impacto en las especies en peligro de extinción, como los orangutanes de Borneo, que están en peligro de extinción debido a la pérdida de su hábitat (31).

El aceite de palma es uno de los aceites más utilizados en el mundo. Sin embargo, los efectos de su producción sobre el medio ambiente y nuestra salud no recomiendan su consumo. Se pueden obtener beneficios para la salud utilizando aceites más saludables.

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